Análise técnica: a Mercedes está com problemas na F1 ou faz parte de um plano?

W12 não encontrou o equilíbrio certo com um eixo traseiro imprevisível nos testes de pré-temporada no Bahrein

Análise técnica: a Mercedes está com problemas na F1 ou faz parte de um plano?

Mercedes não apresentou uma boa performance nos testes de pré-temporada da Fórmula 1 que aconteceram no Bahrein. O novo modelo da atual campeã mundial não encontrou o equilíbrio certo com um eixo traseiro imprevisível.

Julgar o desempenho preciso de uma equipe com base nos testes sempre foi um pouco errático.

Existem todos os tipos de variáveis desconhecidas por qualquer pessoa, exceto pelos próprios times. No entanto, a especulação sobre qual escuderia é a favorita para o campeonato é sempre fascinante.

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A Mercedes, como heptacampeã, é sempre o centro das atenções durante a pré-temporada. É o time que mais tem a perder com qualquer mudança de regra.

Mas como realmente se compara ao principal rival Red Bull, que venceu o final da temporada passada em Abu Dhabi, tem sido difícil de avaliar porque as duas equipes vêm traçando caminhos diferentes.

Na realidade, a Mercedes e a Red Bull têm dois programas de desenvolvimento muito diferentes e, embora os resultados no final da última temporada tenham começado a favorecer a escuderia baseada em Milton Keynes devido à sua busca contínua de melhorar o RB16, a Mercedes há muito trocou seu foco no design de suas máquinas para 2021 e 2022.

Esta foi, sem dúvida, uma decisão consciente tomada para aliviar a transição para o limite de gastos e levar em consideração o impacto da escala móvel para o túnel de vento e CFD (Computational Fluid Dynamics, normalmente chamado de testes de túnel de vento virtual), que entrou em vigor em 1º de janeiro de 2021.

Internamente, esperava-se que isso desse à Mercedes o tipo de espaço necessário para estudar os efeitos das mudanças nos regulamentos e encontrar maneiras de recuperar as perdas associadas.

Mas, perseguido por um problema na caixa de câmbio no primeiro dia dos testes, que a colocou para trás e limitou sua quilometragem geral, parecia desequilibrado quando comparado com seus rivais. Tudo indicava claramente uma instabilidade no W12 que não estava presente em seu modelo de 2020.

Então o que mudou? As Flechas de Prata estão realmente com problemas ou estiveram deliberadamente escondendo seu potencial até a primeira corrida?

Comportamento 'B-Spec'

Em 2017 e 2019, quando o esporte também estava passando por mudanças de regras, a Mercedes optou por chegar ao teste de pré-temporada com um carro básico, mas permitiu coletar dados aerodinâmicos e de pneus, fez simulações e obteve uma noção real de como o modelo se comportou do ponto de vista operacional.

É claro que essa abordagem não deu uma leitura verdadeira sobre o desempenho final do carro, mas esse nunca foi o plano. Sua intenção era equilibrar os recursos que permitiriam chegar à primeira corrida com a versão mais atualizada possível.

Afinal, o desenvolvimento de um carro de F1 não é inteiramente linear. Por exemplo, um item grande, como uma asa dianteira ou assoalho, levará muito mais tempo para ser fabricado do que itens como um elemento para o conjunto de bargeboards.

E, como cada um desses itens depende um do outro para obter o máximo de desempenho, isso significa que, se você instalar um sem o outro, poderá encontrar problemas de instabilidade.

Isso reforça o plano da Mercedes de ter a versão mais avançada de seu carro disponível para a primeira corrida da temporada. 

O "cabelo na sopa", usando uma frase de Toto Wolff, é que os testes de pré-temporada para 2021 duraram apenas três dias, o que não proporcionou à escuderia alemã o tempo usual para acumular o conhecimento básico de sua estratégia inicial.

Então, isso significa que a Mercedes não executou uma configuração linha de base durante o teste deste ano e trocou sua posição usual por uma estratégia mais arriscada?

Bem, só saberemos com certeza quando o W12 sair da garagem para os treinos livres na sexta-feira (26).

No entanto, há uma coisa que pode nos oferecer algumas dicas sobre seus planos: onde a Mercedes gastou suas fichas de desenvolvimento?

Fichas de desenvolvimento

O sistema de fichas de desenvolvimento foi introduzido pela FIA para permitir que as equipes modifiquem aspectos de seus carros que seriam incluídos em um processo de homologação, e faz com que uma grande porcentagem do carro do ano passado seja transportada para 2021.

A fim de dar espaço às escuderias para retificar o que acreditam ser suas maiores fraquezas, cada uma delas recebeu duas fichas de desenvolvimento e uma matriz do que poderia ou não ser alterado.

Na maior parte, entendemos onde o resto do grid gastou suas fichas. As equipes Red Bull, Alpine e Ferrari fizeram alterações em suas caixas de câmbio e suspensões traseiras para se alinharem mais com o design que a Mercedes tinha em 2020.

A Aston Martin mudou o design de seu monocoque. A AlphaTauri e a Alfa Romeo optaram por um novo bico, enquanto a Williams não gastou nenhuma ficha de desenvolvimento em 2021, tendo já usado uma em 2020. A Haas optou por não gastar sua cota.

A Mercedes pode ser considerada uma exceção, pois não ofereceu a informação como alguns de seus rivais fizeram. E também não é óbvio onde as fichas de desenvolvimento podem ter sido usadas.

James Allison, diretor técnico da montadora alemã, também foi excepcionalmente tímido, se recusando a divulgar onde a equipe poderia ter feito melhorias.

"Gastamos nossas fichas de desenvolvimento, mas não vamos revelar como as usamos ainda", disse ele no lançamento do carro para 2021.

"Isso ficará claro com o tempo.”

Valtteri Bottas, Mercedes W12

Valtteri Bottas, Mercedes W12

Photo by: Zak Mauger / Motorsport Images

Esse mistério potencialmente alimenta a teoria de que o W12 que vimos durante os testes era uma sombra daquele que será desencadeado na primeira corrida da temporada.

O candidato óbvio para o gasto das fichas de desenvolvimento é um novo conjunto de ponta, já que não só exigiria que gastasse ambas as fichas, mas também precisaria passar por um teste de colisão.

Curiosamente, a Mercedes executa uma variação do mesmo conceito de bico desde 2017, ao se tornar a primeira equipe a utilizar a agora onipresente solução de capa.

Uma mudança dessa magnitude pode ter um impacto significativo no desempenho aerodinâmico da máquina, algo que sabemos que o time lutou contra durante o primeiro teste quando o carro quebrou em algumas situações.

O W11, a base sobre a qual o W12 foi construído, claramente não tinha essas fraquezas. Então o que mudou?

Plástica forçada

Independentemente de saber se o W12 usado durante os testes estava capturando o desempenho básico ou era uma representação precisa daquele que veremos na primeira corrida, ele nos permitiu dar uma olhada nas áreas do carro que estavam escondidas no lançamento.

E, quando o modelo entrou na pista pela primeira vez, ficou imediatamente claro por que a Mercedes hesitou em mostrar seu dever de casa, já que o carro apresenta algumas das soluções mais maduras vistas até agora.

Mercedes AMG F1 W12 floor
Mercedes AMG F1 W08 sidepod detail

Começa com a secção ondulada da parte da frente (à direita, realçado a amarelo).

A solução parece permitir que parte do fluxo de ar da superfície superior do assoalho interaja com o fluxo de ar excedente na parte inferior, que é empurrado para cima e para fora pela borda elevada do assoalho.

Esta colisão de pressão resultará em seu próprio tipo de turbulência que oferece uma proteção adicional contra a turbulência mais errática criada pelo pneu dianteiro, que já deveria ter sido influenciada pelo conjunto de bargeboard à frente e pelos defletores laterais acima.

As equipes estão sempre procurando maneiras de melhorar a relação entre todas essas superfícies aerodinâmicas, razão pela qual frequentemente vemos pequenas mudanças para ajustar a estrutura geral do fluxo e a eficiência.

A maior mudança na matriz de defletor do sidepod desde o ano passado é um retorno a cinco ripas em seu arranjo veneziano.

O assoalho também apresenta o entalhe que vimos outras escuderias preferirem com seus designs de 2021. Mas a Mercedes não foi tão longe a ponto de combinar isso com palhetas de assoalho na região para ajudar a impulsionar o fluxo de ar como alguns de seus rivais fizeram.

No entanto, se olharmos para a seção do assoalho na frente do pneu traseiro, a equipe foi muito mais longe do que o resto do grid no que diz respeito ao escopo geral do design de suas soluções.

Ele não só tem três faixas onde normalmente a Mercedes tinha duas, mas também tem uma peça de mobília aerodinâmica muito maior na periferia do assoalho do que qualquer outra (contorno em branco).

Mercedes W12 floor detail

Mercedes W12 floor detail

Photo by: Giorgio Piola

O strake adicional (seta vermelha) é torcido em ambos os eixos horizontal e vertical, sugerindo que buscava ser agressivo ao direcionar o fluxo de ar para o espaço entre o pneu traseiro e o difusor.

Enquanto isso, a borda da mobília parece uma versão reforçada da aba do assoalho usada antes (inserção), com a superfície superior tendo um formato serrilhado interessante e palhetas extras para ajudar a canalizar o fluxo de ar transversalmente e ao redor do pneu traseiro.

Mercedes W12 and Mercedes W11 diffuser comparison

Mercedes W12 and Mercedes W11 diffuser comparison

Photo by: Giorgio Piola

Em termos do difusor, a equipe claramente fez a mudança necessária nas barras do difusor. Há ainda algumas mudanças sutis na seção externa do difusor, com abas que correm ao redor da periferia do corpo principal ligeiramente alteradas, enquanto a tira que os mantém juntos no canto externo agora está dividida em duas.

É evidente quanto esforço a Mercedes colocou no design das áreas afetadas pelos regulamentos. Mas sem a instalação das peças mais recentes em outras partes do carro, poderia ter sido a causa da instabilidade aerodinâmica durante os testes.

Obstáculos operacionais

O tamanho da saída de resfriamento traseiro é normalmente alterado pelas equipes dependendo das temperaturas e condições do circuito em questão. Essa mudança sacrifica o desempenho aerodinâmico, mas permite que a unidade de potência permaneça dentro de seus parâmetros operacionais.

Valtteri Bottas, Mercedes W12

Valtteri Bottas, Mercedes W12

Photo by: Mark Sutton / Motorsport Images

A Mercedes chegou aos testes com uma minúscula tomada de refrigeração na parte traseira do W12. E, embora outras aberturas de refrigeração do carro tenham sido alteradas durante os três dias, a saída principal não pareceu ter sido redimensionada.

Mais uma vez, isso reforça a sugestão de que a Mercedes planeja ter a variante do monoposto mais atualizada e específica para a primeira corrida. No entanto, isso significa que também pode ter sacrificado algumas execuções longas de desempenho, com a equipe sendo incapaz de manter a unidade de potência ligada sem ter problemas.

Imagens dos carros da escuderia sugeriram que limitar a potência total estava na ordem do dia, já que essas equipes nem sempre usavam a oitava marcha, quando normalmente seria esperado que o fizessem.

O pior cenário para a Mercedes é que ela estaria voltando para o Bahrein com mais de um problema para resolver. Mas, com base em sua velocidade reacionária quando teve problemas nos últimos anos, seria algo a não ser muito considerado.

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